Den arabiske halvøy

En blogg om Den arabiske halvøy med fokus på Saudi-Arabia og Jemen

En blogg om hva som skjer i gulfen, både analyser, nyheter og trivialiteter. Er ment å være et supplement til dem som er interessert i området og som ønsker en litt dypere og bredere dekning enn det norsk media gir. Hovedfokuset er på Saudi-Arabia og Jemen.

Qatar: Fotballslaven

Bilde tatt av: Amnesty International 

Bilde tatt av: Amnesty International 

Zahir Belounis skulle til Qatar for å spille fotball og tjene noen kroner i slutten av sin fotballkarrière. Det endte opp som et to års langt mareritt.

Det var i 2010 fransk-algeriske Zahir Belounis bestemte seg. Han tok med seg familien til gulflandet Qatar for å spille fotball etter å ha fått en femårskontrakt med Al Jaish. Belounis hadde allerede prøvd lykken i Sveits, Frankrike og Malaysia, og tenkte nå å avslutte karrièren i gulfen.

Det startet bra. Belounis ble utnevnt til kaptein for laget og Al Jaish hadde en strålende sesong, kronet med opprykk til den øverste divisjonen i Qatar. I 2011 startet nedturen. Al Jaish fikk ny trener som ikke ønsket Belounis på laget og han ble utlånt til Al-Markhiya i den nest øverste divisjonen. I mai 2012 stoppet Al-Markhiya å utbetale lønn, men det ble inngått en avtale med Al Jaish som skulle betale det som manglet. Det skjedde ikke og som en siste mulighet for å få utbetalt lønn gikk Belounis til sak mot Al Jaish i februar i år. Da opplevde han en situasjon mange tusen gjestearbeidere i Qatar og Saudi-Arabia havner i hvert år. De blir rettsløse. 

Al Jaish, en fotballklubb tilknyttet militæret, nektet å godta søksmålet og slo tilbake. De nektet å gi Belounis og familien utreisetillatelse (Exit-Visa) før han trakk saken. Dermed satt Belounis fanget i Qatar uten penger, uten mulighet til å reise ut og uten mulighet til å jobbe. Saken til Belounis ble først plukket opp av menneskerettighetsorganisasjonen Human Right Watch. I mai i år skrev de et åpent brev til myndighetene i Qatar hvor de krevde at Kafala systemet må avskaffes med Belounis-saken som eksempel. 

Kafalsystemet

I korte trekk er Kafala-systemet slik: For å få jobb og oppholdstillatelse i Qatar (og Saudi-Arabia), så må du ha en sponsor som søker for deg. Det kan være en bedrift, enkeltperson eller en fotballklubb. Det er også denne sponsoren som godkjenner at man får forlate landet. Om sponsoren nekter å gi utreisetillatelse er det ingenting man kan gjøre, de trenger ikke grunngi et slikt avslag. Dermed fremstår Kafala-systemet som et regelrett slavesystem hvor arbeidstaker må være lojale mot arbeidsgiver uansett situasjon eller så risikerer man å sitte fanget uten mulighet til å forlate landet. (Har skrevet om dette tidligere her  og spesielt her) Belounis var nå fanget i Qatar og viste ikke hva han skulle gjøre. På samme tid økte medieoppmerksomheten rundt VM-arrangøren i 2022 og deres behandling av arbeidere, og Belounis forsøkte en siste ting. Han appellerte til media og til FIFA.

Saken fikk stor oppmerksomhet i etterkant av HRW sin rapport. Flere journalister tok saken og Qatar fikk et kritisk blikk på seg som de ikke var vant til. 

 

I juni skulle den franske presidenten François Hollande på offisielt besøk til Qatar og det ble lagt sterkt press på han om å ta opp saken til Belounis. Dessverre for Belounis kom det ikke til noen løsning. Belounis begynte å bli desperat og i et intervju med avisen Independent legger han ikke skjul på hvor vanskelig det er:

I am the first to do this [take legal action against a Qatari club]. Of course I am scared. I am not in my country. Now that I have started to speak to the press some of my friends have left [ie broken contact].

I have lost everything. Now I want to come back to my country. Give me my freedom. Here you can stop someone leaving if they have done something, made a mistake [ie, committed a crime]. I have nothing against me. Nothing, nothing, nothing.

Some times I have black thoughts. I am fighting alone against the system. I feel I want to kill myself. I don’t have a salary. I have two daughters and it is hard when they ask me to buy them a toy
— Zahir Belounis

På samme tid begynte det virkelig å bli hett rundt ørene også for Qatar. Kritikken haglet mot deres behandling av gjestearbeidere, måten de fikk tildelt VM på og at de ikke fulgte internasjonale regler. I Norge satt Josimar dagsorden med den glimrende reportasjen Qatarstrofen, men også i utlandet haglet kritikken. Slaveribeskyldningene bare fortsatte å vokse og selve ideen om et VM i Qatar ble latterliggjort i de fleste mediehus. Qatar forsøkte så godt de kunne å fremstå som moderne og "vestlige", men det var spesielt en sak som skadet ryktet til landet mer enn de fleste andre. Historien om en fransk fotballspiller som truet å sultestreike om han ikke fikk forlate landet. 

Zahir Belounis brukte mediene for alt det var verdt og i begynnelsen av november skrev han et åpent brev til Qatar 2022 FIFA ambassadørene Zinedine Zidane og Pep Guardiola hvor ba på sine knær om hjelp til å forlate landet. 

I know that you served as ambassadors for Qatar’s 2022 World Cup bid. You did this with good intentions but the reality is that if Qatar does not scrap its “exit visa” system, then there will be hundreds, maybe thousands, of people trapped here.

I ask you to use your influence as football ambassadors to talk about what is happening to me and what is happening to many other young men here in Qatar. People are being kept far from their countries because of the exit visa system. This system should not exist and we need people like you, who love sport and its [good] image, to make our voices heard.

You know what it is like to have children. Imagine what I am going through every day in a house that is half-empty – because when they promised me that they would give me my exit visa, I sold my furniture – and when I see the look in my daughters’ eyes, I feel ashamed, I feel disgusted with myself for inflicting such conditions on them.

I speak to you as fathers and as former footballers and I ask you, please speak up and do what you can to help me get home.
— Utdrag fra brevet til Zahir Belounis

Begynnelsen på slutten

Nå begynte det så smått å skje noe. FIFA ble satt under like hardt press som Qatar og HRW skrev blant annet et åpent brev til FIFA president Sepp Blatter hvor de krevde at han skulle møte Zahir Belounis i Qatar og støtte hans sak. Den internasjonale spillerorganisasjonen Fifpro sendte en egen delegasjon til Qatar for å diskutere saken med myndighetene i Qatar og jobbe for å løse saken. Flere journalister tok på seg ansvaret med å holde Belounis-saken varm, og spesielt James Masters og James Mountage var i jevnlig kontakt med Belounis og formidlet hans status over sosiale medier og i avisspalter. Belounis-saken var nå blitt en internasjonal sak og som på dette punktet skadet Qatar i ennå større grad enn Belounis selv.

Hjemkomsten 

Hele saken virket fastlåst. Menneskerettighetsorganisasjoner, statlige aktører og aktører i den internasjonale fotballverden forsøkte å finne en løsning på situasjonen uten at Qatar virket til å lytte. Men så på onsdag denne uken dukket denne tweeten opp, skrevet av Zahir sin bror

Internasjonal media kastet seg over saken og Belounis var hovedoppslag også utenfor sportsbilagene. I et intervju med New York Times forklarer han følelsen av å endelig forlate Qatar

Someone called me and said: ‘Tomorrow, you leave. You have 24 hours,’ ” Belounis, a 33-year-old French soccer player of Algerian descent, said in a telephone interview Friday.

“I just took my two daughters and wife and ran to the airport,” he added. “I was so happy.”
— Zahir Belounis

På fredag morgen returnerte Belounis til Frankrike til et stort medieoppbud

Gleden hos både familien og blant støttespillerne hans var merkbar på sosiale medier utover torsdagen

Etter å ha vært en fotballslave i Qatar i over to år skulle man tro at Belounis ville være sterkt kritisk til at Qatar skal arrangere fotball VM i 2022. Det er han overraskende nok ikke. I sitt første intervju på tv etter tilbakekomsten (selvfølgelig gjort av hans støttespiller James Masters) er Belounis klar på at Qatar er et riktig sted å arrangere VM. Se hele intervjuet under (Dessverre reklame først): 

Saken til Zahir Belounis fikk en lykkelig slutt mye på grunn av et sterkt press mot myndigheter i Qatar. Det viser at også Qatar lytter til verdensopinionen og at det er mulig å påvirke landet til å "do the right thing". Vi får bare håpe at det fremdeles vil være et sterkt fokus på rettigheter til gjestearbeidere og deres slavelignende tilværelse under Kafala-systemet også fremover mot 2022. Da vil kanskje et VM i Qatar også føre til at rettighetene til mange hundretusen mennesker vil bli bedre og deres levekår i verdens rikeste land vil bli akseptable.

Den arabiske halvøy skal iallefall følge med.